Jenseits der Biologie

Drei unterschiedliche Dinge, die ich kürzlich gelesen habe, haben mich dazu gebracht, mich auf die Bedrohung zu besinnen, die die Biotechnologie für die Zukunft der Menschheit darstellt. Die erste war eine Ankündigung von Wissenschaftlern des J Craig Venter Institutes über ihre Arbeit zur Genomtransplantation, die es ihnen ermöglichte, eine Bakterienart in eine andere umzuwandeln. Dies ist das erste Mal in der Geschichte, dass ein vollständig synthetischer Organismus geschaffen wurde. Die zweite war eine Erklärung von Sir Martin Rees, Royal Astronomer und ehemaliger Präsident der British Association for the Advancement of Science – die als einer der bedeutendsten Wissenschaftler der Gegenwart gilt. Er sagt: „Ich habe tausend Dollar auf eine Wette gesetzt: Dass bis zum Jahr 2020 ein Fall von Bio-Fehler oder Bio-Terror eine Million Menschen getötet haben wird.“ Die dritte war, dass Wissenschaftler der Shanghai Second Medical University die erste Mensch-Tier-Chimäre (Tier, die genetisches Material von Eltern von zwei oder mehr deutlich unterschiedlichen Arten enthält) geschaffen haben, indem sie Zellen von Menschen und Ratten miteinander verschmolzen.

Die erste Information zeigt, dass die Biotechnologie mit rasender Geschwindigkeit voranschreitet und die Fähigkeit besitzt, Dinge grundlegend zu verändern. Diese Fähigkeit wurde bereits in die Entwicklung von Medikamenten und anderen Produkten umgesetzt – die Biotechnologie produziert mittlerweile 40 Prozent der Medikamente, die die US-amerikanische Food and Drug Administration jedes Jahr genehmigt.

Der zweite weist darauf hin, dass Wissenschaftler vom Kaliber von Sir Martin Rees glauben, dass diese Fähigkeit wahrscheinlich mit böswilliger Absicht verwendet werden könnte. Biowaffen sind die idealen Waffen für Terroristen und/oder Anarchisten. Die Kosten für die Einrichtung eines Labors für die biotechnologische Forschung sind deutlich geringer als die für die Entwicklung nuklearer oder chemischer Waffen. Die Herstellung tödlicher Giftstoffe erfordert eine bescheidene Ausrüstung, die im Wesentlichen die gleiche ist, die für medizinische oder landwirtschaftliche Programme benötigt wird: Die Technologie ist „Dual Use“.

Forschungsteams konnten das Polio-Virus sowie das pandemische Influenza-Virus von 1918 (das zwischen 20 und 40 Millionen Menschen tötete) nur mit veröffentlichten DNA-Informationen und Rohmaterial aus dem Versandhandel rekonstruieren. Dieses Wissen und diese Technologie sind bereits unter Krankenhauspersonal, akademischen Forschungsinstituten und Fabriken verbreitet. Bioterrorismus ist somit eine reale Möglichkeit im nächsten Jahrzehnt mit der Erfindung von Tötungsmethoden, die es bisher nur im Bereich der Science-Fiction gab.

Sir Martin Rees weist auch auf die Möglichkeit von Fehlern seitens ansonsten verantwortlicher Labore und Behörden hin. Ed Hammond vom Sunshine Project in Texas, das den Einsatz biologischer Wirkstoffe überwacht, sagt, dass Laborunfälle viel häufiger passieren, als die Öffentlichkeit weiß. In den letzten Jahren die Ausbreitung der Maul- und Klauenseuche im Vereinigten Königreich (2007), der Tod eines Labormitarbeiters bei Texas A&M (2006) aufgrund von Brucellose nach der Reinigung eines Behälters mit hohem Auffangbehälter, die Exposition von 3 Forschern des Boston University Medical Center (2004) zu Tularämie oder Kaninchenfieber aufgetreten sind. Alle diese Labore sind gut geführt und unterliegen vielen Vorschriften. Dasselbe kann nicht von anderen Labors in verschiedenen Teilen der Welt gesagt werden. Der vielleicht schlimmste Biofehler ereignete sich 1979 in der ehemaligen Sowjetunion, als waffenfähiges Milzbrand aus einer Einrichtung in Swerdlowsk, dem heutigen Jekaterinburg, entkam und 68 Menschen tötete. Der Unfall wurde von den Behörden vertuscht und kam erst 1998 ans Licht.

Wenn es in Zukunft zu einem größeren Ausbruch kommt, können die Regierungsbehörden die Art von Forschung und Wirkstoffen, die für Experimente verwendet werden können, stark einschränken. Dies hätte jedoch keine Auswirkungen auf die Forschung in Rouge-Labors oder durch antisoziale Elemente.

Das Human-Chimera-Experiment in China ist eines, das in keinem anderen Land der Welt hätte durchgeführt werden können. Die meisten verfügen zumindest derzeit nicht über die wissenschaftlichen Fähigkeiten. Diejenigen, die dies tun, wie die USA und Westeuropa, haben strenge Ethikkodizes und Vorschriften, die solche Experimente ausdrücklich verbieten. Selbst zwischen den USA und Europa gibt es jedoch große Unterschiede im regulatorischen Rahmen. In den USA wurden Produkte der Biotechnologie ausgiebig getestet und vermarktet. In der EU haben nur wenige biotechnologische Produkte eine behördliche Zulassung erhalten, während die meisten mit einem De-facto-Moratorium konfrontiert waren.

In vielen Ländern gibt es keinerlei Regulierungsrahmen in Bezug auf die Biotechnologie oder Beschränkungen der Art der Forschung, die durchgeführt werden kann. Erschreckende Experimente könnten ohne Wissen des Rests der Welt oder der Behörden in den Ländern selbst durchgeführt werden. Diese könnten in Zukunft sogar Gruppen dazu bringen, Forschungseinrichtungen zu errichten – das gleiche Prinzip, das Gruppen und Einzelpersonen in Steueroasen wie Barbados, St. Kitts, Kanarische Inseln usw.

Die Fortschritte auf dem Gebiet der Biotechnologie haben das Potenzial, das Leben der Menschheit zum Besseren zu verändern, indem sie die Gesundheit beeinflussen, Krankheiten ausrotten und Wundermittel entwickeln. Aber wir müssen auch ernsthaft darüber nachdenken, was wir tun müssen, um zu verhindern, dass die Wette von Sir Martin Rees wahr wird.

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